Don Garber reitera que la MLS puede tener más de 28 equipos

ATLANTA – El comisionado de la MLS, Don Garber, aprovechó su discurso anual sobre el estatus de la Liga para reiterar la posibilidad de que la liga continúe su expansión, diciendo: “No tengo duda en la mente de que podemos manejar el tener más de 28 equipos”.

Los planes declarados anteriormente eran detenerse y consolidarse en 28, pero la mayoría de los espacios abiertos de expansión están ocupados. Actualmente, 23 equipos llaman casa a la MLS, con el FC Cincinnati en puerta para que la próxima temporada sean 24, y al que se sumarán Inter Miami y Nashville, en 2020; Austin FC también está listo para unirse.

“Vamos a asegurar el equipo número 28 y tomaremos esa decisión en algún momento de los próximos 12 meses”, dijo Garber. “Luego tendremos que decidir si queremos seguir adelante, más allá de los 28 equipos. Ésa es una discusión que se está desarrollando. Comenzaremos a presentar el tema en nuestra reunión de la junta directiva a partir de la próxima semana”.

Garber habló del interés general de, al menos, “media docena” de ciudades adicionales que desean unirse a la liga en el futuro.

“Éste es un país grande”, dijo Garber. “Recuerdo cuando vimos por primera vez la expansión. Llegamos a los 12, bajamos a 10 y luego subimos a 14 en 2005. No sé en ese momento si alguna vez pensamos que seríamos del tamaño que somos ahora. Han pasado muchas cosas en la última década en este deporte.

“Cada vez que evaluamos qué tan grande queremos que sea la liga, realmente está en el contexto del país y del deporte”.

Garber también dijo que el formato de los playoffs, que actualmente cuenta con 12 participantes y series de dos fases en las semifinales y finales de conferencia, podría cambiar a partir de 2019. La junta de directivos de la liga se reunirá la próxima semana.

“Se ha hablado mucho de cambiar el formato de playoff”, dijo Garber. “Lo hemos estado observando detenidamente, y hablaremos con el consejo de administración la próxima semana. Creo que, probablemente, terminaremos con algo que un poco diferente, pero tenemos que verlo con nuestro grupo de propietarios antes de anunciarlo formalmente.

“La idea aquí es hacer que la temporada regular sea cada vez más importante, por lo que ganar en marzo es tan importante como ganar en septiembre u octubre. El formato de playoff que estamos evaluando creo que realmente pondría un gran énfasis en la temporada regular”.

Garber también dijo que la MLS “necesita ser más una liga que se venda más” para poder continuar con su crecimiento financiero.

Añadió que 2018 fue el mejor año de la liga “desde una perspectiva tanto deportiva como de negocios”, dado que LAFC se unió a la plataforma, mientras que Atlanta se convirtió en el primer equipo de la MLS en contar con una cifra récord de un millón de asistentes en la temporada.

Este año también ocurrió la transferencia récord de la MLS, de Alphonso Davies, de Vancouver Whitecaps a Bayern Munich, por lo que podrían ser $ 22 millones, así como las ventas multimillonarias de Zack Steffen, de Columbus Crew a Manchester City, y Tyler Adams, de los New York Red Bulls a RB Leipzig. Garber dice que los propietarios de MLS deben estar más abiertos a ese tipo de transacciones.

“Necesitamos convertirnos más en una liga vendedora”, dijo. “Como persona que ha estado vendiendo esta liga durante casi 20 años, siempre he creído que era necesario tener jugadores que resonaran en su mercado, que fueran aspiraciones para los niños pequeños que se asoman por las vallas cuando los ven entrenar. Todos necesitamos acostumbrarnos al hecho de que en el mundo del futbol global, los jugadores se venden”.

Garber reconoció que para la MLS es un acto de equilibrio retener a los jugadores con los que los aficionados se identifican, al mismo tiempo son financieramente sostenibles.

“Hemos estado comprando [jugadores] durante mucho tiempo y, a medida que pasamos por el análisis, es difícil justificar esa inversión y la inversión que hacemos en el desarrollo de jugadores”, dijo. “Debemos tener algo que haga girar este modelo o, de lo contrario, será insostenible. Entonces, cuando veo que Alphonso Davies se vende por lo que podrían ser $ 22 millones, eso es algo positivo para la liga. Pero necesitamos equilibrio. Ahora, [el propietario de Vancouver Whitecaps] Greg Kerfoot necesita usar ese dinero para atraer a alguien que va a ser tan emocionante como Alphonso Davies. Eso es lo que sucede en todo el mundo. Eso es lo que nuestros equipos tendrán que hacer”.

Un factor que complica es que los equipos con sede en los Estados Unidos no participan en el sistema de compensación de entrenamiento y pagos de solidaridad de la FIFA. El impacto de esto es que cuando un producto de la academia de la MLS firma su primer contrato profesional con un club extranjero, el club de la MLS no obtiene nada a cambio y pierde su inversión en el jugador. Un ejemplo es el producto del FC Dallas, Weston McKennie, quien firmó con el club alemán Schalke hace dos años. Garber dijo que ése es otro aspecto de la participación de la MLS en el mercado global que necesita cambiar.

“Tenemos que encontrar la manera de que, si eso sucede, ¿cómo podemos al menos ser compensados ​​por ello?”, dijo Garber sobre perder jugadores de la academia a cambio de nada. “No sé cómo podemos justificar hacer el tipo de inversiones [en academias] que hemos estado haciendo. Hay muchas restricciones en contra de eso, hay muchas cosas sucediendo”.

Después, agregó: “Diré que nuestra opinión sobre [la compensación por capacitación y los pagos de solidaridad] es muy diferente de lo que era hace dos, tres, cuatro o cinco años. Creo que el producto que estamos desarrollando se ha convertido en uno de nuestros aspectos más importantes. Tenemos que empezar a descubrir formas en que estamos protegiendo o estamos encontrando maneras de obtener una compensación si no podemos firmarlos”.